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Como são definidas as cores dos animais? (13/04/2011)

Os padrões de cores dos animais são essenciais para sua sobrevivência, pois os ajudam a se camuflar e a se proteger de potenciais predadores nos seus habitats naturais. Porém, sua origem era, até pouco tempo, um mistério para a ciência.

Conforme um artigo publicado na revista norte-americana Science, a resposta para esse “enigma” pode estar em um gene chamado Agouti, que foi descoberto por cientistas da Universidade de Harvard (nos EUA) em ratos cervos (Peromyscus) o mamífero mais difundido na América do Norte. A expressão desse gene específico, presente em todos os vertebrados, pode determinar a cor de uma grande variedade de espécies a partir do desenvolvimento do embrião.

Os pesquisadores testaram então duas populações selvagens de ratos cervos. Uma delas vivia no interior da Flórida e apresentava o dorso escuro e o ventre claro, enquanto que a outra era predominante no litoral e tinha o pelo mais claro. A equipe liderada por Marie Manceau a autora principal do estudo descobriu que a expressão do gene Agouti determinava os padrões da cor dos roedores logo 12 dias após sua concepção, muito antes dos primeiros pigmentos aparecerem na pele. “Durante a embriogênese [o processo que conduz à formação de um organismo multicelular], o Agouti é expresso no útero, o que atrasa a maturação das células que, eventualmente, produzem os pigmentos”, refere Hopi Hoekstra, outro dos autores da investigação. “Isso leva a um ventre mais claro nos adultos, que é o padrão de cor mais comum na maioria dos vertebrados – dos peixes aos antílopes”, acrescenta.

Ainda os investigadores sobre as cores dos animais acreditam que mesmo pequenas alterações na expressão genética do Agouti podem estabelecer um novo padrão de cor completamente novo. No rato cervo a seleção natural produziu mudanças pelo que os roedores podem se camuflar com o ambiente que os envolve; aqueles que vivem no litoral são mais claros, como a areia, enquanto que os do interior são mais escuros, passando despercebidos nas florestas.

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